Russell získal päťkrát cenu pre najužitočnejšieho hráča súťaže, dvanásťkrát sa predstavil v All Star exhibícii. Počas 13-ročnej kariéry v NBA priviedol Celtics k 11 majstrovským titulom, pričom posledné dva získal ako hrajúci tréner. Stal sa prvým koučom čiernej farby pleti v americkom profesionálnom športe. O jeho úmrtí informovala na sociálnej sieti jeho rodina, príčina smrti nie je známa. "Bill Russell, víťaz víťazov v dejinách amerického športu, zomrel v pokoji v blízkosti svojej manželky Jeannine," píše sa v stanovisku na Russellovej stránke na twitteri.

Russella v roku 1980 zvolili basketbaloví novinári za najlepšieho hráča v histórii NBA. "Bol priekopník ako hráč, ako šampión, ako prvý tréner čiernej farby pleti v NBA a ako aktivista. Vydláždil cestu a ukázal príklad každému hráčovi čiernej farby pleti, ktorý po ňom prišiel do ligy, vrátane mňa. Svet prišiel o legendu, nech odpočíva v pokoji," povedal ďalší člen Siene slávy a šesťnásobný víťaz súťaže Michael Jordan.

Rodák z Louisiany bojoval za práva Afroameričanov, zúčastnil sa aj na slávnom Pochode na Washington v roku 1963, na ňom Martin Luther King vystúpil so slávnym prejavom, ktorý vošiel do histórie pod názvom "I Have a Dream" (Mám sen). Bývalý prezident USA Barack Obama mu v roku 2011 udelil Prezidentskú medailu slobody. "Svet stratil obra, taký, aký bol Bill vysoký, jeho odkaz ako hráča aj ako človeka siaha omnoho vyššie. Viac než ktokoľvek iný vedel, čo si to vyžaduje, ak chce človek víťaziť. Na palubovke bol najväčší šampión v basketbalovej histórii. Mimo neho bol zástanca ľudských práv, ktorý pochodoval s Dr. Kingom a stál po boku Muhammada Aliho," povedal Obama.

"Záväzok USA je, že všetci sa rodia rovní a že všetci si zaslúžia rovnaký prístup. Nikdy sme tento sľub nesplnili na sto percent, ale Bill Russell zaistil, že sme sa od neho úplne neodvrátili," dodal súčasný prezident Joe Biden.

"Bill Russell bol najväčší šampión zo všetkých tímových športov," uviedol vo vyhlásení komisár NBA Adam Silver. "Bill bojoval za niečo väčšie než je šport - za hodnoty rovnosti, rešpektu a inklúzie, ktoré vtlačil do DNA našej ligy," citovala šéfa súťaže agentúra AFP.