„Kruh sa uzavrel,“ komentoval Chára svoj príchod do New Yorku pre nhl.com. Boli to práve Islanders, kto dal slovenskému obrancovi pred vyše dvadsiatimi rokmi šancu. Začiatky pritom pre Cháru boli ťažké, posielali ho hrať basketbal namiesto hokeja, omyl trénera Ernesta Bokroša, ktorý vyhlásil, že z neho nikdy nebude hokejista, dnes pozná každý fanúšik na Slovensku.

Chára si posmešky nevšímal, na tréningu zvládal dávky, ktoré by iných hokejistov položili. Vyplatilo sa. V roku 1996 ho draftovali Islanders, slovenský obor popri hraní na farme umýval autá a sadil stromčeky, aby mal peniaze na živobytie. V sezóne 1997/1998 prvýkrát nastúpil za ostrovanov, o dva roky už hrával len za prvý tím.

Teraz Chára prichádza do New Yorku v úplne inej pozícii, než v akej bol kedysi. V 44 rokoch má priniesť do tímu líderstvo a rešpekt. „Milujem hokej. Stále mám vášeň pre túto hru a verím, že zvládnem hrať na najvyššej úrovni,“ hovoril Chára. Zaujímavosťou je, že zarobí menej ako v začiatkoch v Islanders. Kým v sezóne 1999/2000, keď prvýkrát opustil farmu a hrával len za prvý tím, zarábal podľa capfriendly.com 875-tisíc dolárov ročne (v prepočte takmer 750-tisíc eur), teraz má byť jeho plat 795-tisíc dolárov (takmer 680-tisíc eur).

To nie je jediná zmena. Kým Chára začínal v NHL s dlhými vlasmi pripomínajúcimi rockera, dnes už sa strihá nakrátko a vlasy po ramená sú minulosť. Kuriózne a zároveň obdivne vyznieva fakt, že keď Cháru v roku 1996 draftovali Islanders, štyria hráči zo súčasného kádra ešte neboli na svete a teraz si spolu zahrajú v jednom tíme.

Rozhodli rozhovory s rodinou

Chára po príchode do New Yorku priznal, že mal záujem z viacerých tímov v NHL. „Komunikoval som s tímami a, samozrejme, s mojou rodinou, až potom som kývol na ponuku Islanders. Rozhovory s rodinou prebiehali počas celého leta. Bolo pre mňa veľmi dôležité, aby sa moja rodina cítila pohodlne a aby bola pripravená na to, že budem hrať ďalší rok, ktorý budem od nich preč, ale zároveň nebudem tak ďaleko,“ vysvetlil Chára, ktorého rodina zostáva žiť v Bostone.