Opory stagnovali

Ešte v januári by stávka na Bluesmanov vyzerala ako vyhodené peniaze. Hoci tím St. Louis Blues vyzeral, že by mu postup do play-off nemal uniknúť, potácal sa na samotnom dne tabuľky. Prehra striedala prehru a s tímom to išlo od desiatich k piatim.

Blues sa nedarilo, dostávali veľa gólov, jednej z najväčších hviezd Vladimírovi Tarasenkovi sa vôbec nedarilo a ani brankár Joe Allen nebol oporou, akou mal pôvodne byť.

V novembri St. Louis prehralo doma s Los Angeles 0:2, teda s jediným tímom, ktorý bol v tom čase horší od nich. Po tomto zápase prišla zmena na trénerskom poste, Mika Yea nahradil Craig Berube. Zmena k lepšiemu však dlho neprichádzala.

Pád na dno a bitka

V polovici decembra Bluesmani utŕžili ďalšiu potupnú prehru, tentoraz s Calgary 2:7 a vlastní fanúšikovia ich vybučali. „Ospravedlňujem sa všetkým fanúšikom. Takto nemôžeme hrať a už vôbec nie doma. Neviem, ako to všetko napraviť. Pracujeme na tom, ale zatiaľ to nefunguje,“ povedal po zápase ruský útočník Tarasenko, frustráciu podčiarkli slová jeho spoluhráča Patricka Maroona: „Nemám odpovede. Keď mám byť úprimný, je to trochu trápne.“

Korunu trápeniu nasadil tréning St. Louis v polovici decembra. Vlastní spoluhráči Roberto Bortuzzo a Zach Sanford sa na ňom pobili. „To sa stáva. Hráči sú frustrovaní a aj by mali byť. Niekedy to na tréningu vykypí a podobné veci sa stanú. Deje sa to preto, lebo to hráčov trápi, chcú byť úspešní a chcú vyhrávať,“ vysvetľoval tréner Berube a jeho slová doplnil obranca Chris Butler: „Tím je teraz krehký. Je ťažké vyjsť von, hrať a baviť sa hokejom, keď sa vám nedarí.“

2. januára Bluesmani klesli na posledné miesto v celej NHL. Tabuľku s tímami tréner Berube odstránil zo šatne, aby ešte viac nefrustrovala jeho hráčov. „Niekde sme boli a niekde sme sa potrebovali dostať. Je to dlhý proces a vidieť tabuľku každý deň vám nepomôže. Prináša to len negatívny efekt,“ vyhlásil tréner.

Jordan Binnington.
Jordan Binnington.
Zdroj: getty images

Faktor Binnington

Museli prísť ďalšie zmeny. 7. januára Berube postavil do brány Jordana Binningtona. Úplne neznáme meno. Binnington dovtedy odchytal v NHL 13 minút a v klube bol na pozícii tretieho až štvrtého brankára, dokonca ani na farme nebol jasnou jednotkou. Chytil sa však hodenej slamky, proti Philadelphii vychytal víťazstvo 3:0 a stal sa jasnou jednotkou v bráne St. Louis. S brankárom sa chytili aj opory tímu, ktoré začali strieľať góly aj im zabraňovať a Blues začalo vstávať z mŕtvych.

Jedným z mála, kto Bluesmanom veril v najhorších časoch, bol fanúšik Scott Berry. Napriek tomu, že jeho obľúbený tím bol na dne NHL, stavil 400 dolárov na to, že Blues vyhrajú Stanley Cup. Keď postúpili do play-off, mohol si predčasne nechať vyplatiť časť z výhry. Odmietol a veril im. Urobil dobre, pretože nakoniec vyhral 100-tisíc dolárov

„Pred zápasom to bolo najhoršie. Snažil som sa zamestnať hlavu, ale nezaberalo to. Štyri hodiny pred zápasom som si chcel zdriemnuť, nedarilo sa mi. Pri uzatváraní stávky to bol zrejme šiesty zmysel. Cítil som, že to vyjde. Keby som si výhru nechal vyplatiť predčasne, znamenalo by to, že v skutočnosti neverím vo víťazstvo Blues,“ priznal šťastný výherca a odhalil, že za nevyplatenie predčasnej výhry ho nazývali idiotom.

Radosť hráčov St. Louis Blues.
Radosť hráčov St. Louis Blues.
Zdroj: getty images

Pohľad späť

St. Louis bolo aj v play off nenápadné, veď už postup doň sa v porovnaní so situáciou v januári považoval za obrovský úspech. Bluesmani však išli krok po kroku. Vyradili Winnipeg 4:2, Dallas zvládli v sedemzápasovej sérii 4:3, keď v poslednom zápase rozhodli až v druhom predĺžení, San José zvládli 4:2.

Vo finále proti Bostonu viedli Blues 3:2 a mali mečbal. Nevyužili ho, do toho prišiel trapas novín zo St. Louis, ktoré im predčasne gratulovali k titulu. V médiách sa začali šíriť špekulácie o urazenej karme, ale aj štatistiky, ktoré mali hrať v prospech Bostonu. Blues však posledný zápas na ľade súpera zvládli, vyhrali 4:1 a tešili sa zo Stanley Cupu.

„49 rokov sme čakali na túto chvíľu od poslednej účasti vo finále. Som hrdý na to, že som sa narodil v St. Louis,“ povedal hráč Blues a rodák zo St. Louis Patrick Maroon do televíznych kamier.

Ryan O‘Reilly, ktorý sa stal najužitočnejším hráčom play off, si spomenul aj na časy, keď to s tímom vyzeralo biedne. „Keď sa veci začali vyvíjať zlým smerom, chalani nikdy neboli sebeckí. Vždy sme rozanalyzovali, prečo sa nám nedarí a pomáhali sme jeden druhému. Schopnosť vstať a znovu bojovať s osudom nás ctila celú sezónu. To je asi tá najpôsobivejšia vec, ktorú som kedy zažil. Prežili sme si množstvo vrcholov a pádov. Máme v mužstve množstvo neuveriteľných hráčov, ktorí tvrdo pracovali, aby sme mohli byť na konci úspešní.“

Katastrofálna forma v prvej časti sezóny podľa trénera Berubeho v konečnom dôsledku pomohla tímu. „Skutočne si myslím, že nepriazeň osudu, keď sme museli zápasiť s náročným zápasovým rozpisom a doháňať bodovú stratu v základnej časti, nás v konečnom dôsledku zocelila a pripravila nás na boje v play off. Ak mám byť úprimný, neviem, či som sa niekedy v hokejovom živote cítil lepšie. Som taký hrdý na hráčov a taký šťastný za to, čo sme vybojovali pre mesto St. Louis a všetkých jeho fanúšikov,“ dodal tréner St. Louis.

Môže vás zaujímať:

OHLASY médií na triumf St. Louis: Historický triumf. Podceňovaní Blues to dokázali!

Chárovi sa po prehratom finále leskli v očiach slzy: Emotívne slová smerom ku spoluhráčom

VIDEO Chára Stanley Cup nad hlavu nedvihne: Historický titul slávi St. Louis Blues!

Hráči St. Louis Blues reagujú na zisk Stanley Cupu: Na túto chvíľu sme čakali 49 rokov