V centre mesta sú počas šampionátu vyvesené vlajky zúčastnených krajín. Minister zahraničných vecí Lotyšska Edgars Rinkévičs a starosta Rigy Martinš Stakis sa však rozhodli vymeniť bieloruskú vlajku za historickú bielo-červenú, ktorú táto krajina používala v minulosti.

Reagovali tým na odklonenie lietadla spoločnosti Ryanair do Minska a zatknutie novinára a opozičného aktivistu Ramana Prataseviča, ktorý bol na palube. Obe krajiny si následne vyhostili diplomatov.

Tento krok skritizovala IIHF, ktorá vydala stanovisko: „Kroky bieloruskej vlády sú separátne od hráčov, ktorí na tomto turnaji hrajú pod bieloruskou vlajkou. Hráčov privítali v Lotyšsku ako hostí a nemali by vidieť, ako odstránia ich vlajku. Je to v priamom rozpore so sloganom hostiteľskej krajiny: Vášeň. Bez hraníc.“

Ku kroku ministra so starostom Rigy sa vyjadril samotný šéf IIHF Fasel. Ten bol začiatkom tohto roka kritizovaný za kamarátske prejavy a objatia s bieloruským prezidentom Alexandrom Lukašenkom pri osobnom stretnutí. Fasel sa vtedy bránil, že ho Lukašenko zneužil na propagáciu a stretnutie malo byť bez prítomnosti kamier.

„Nepáči sa mi, že turnaj slúži ako javisko pre politikov. Starosta Rigy toto všetko robí kvôli vlastným politickým cieľom. O dva týždne sú totiž voľby,“ reagoval na stiahnutie bieloruskej vlajky v Rige Fasel a dodal: „Pre nás je to neprijateľné. V halách vlajky meniť nebudeme a požadujeme stiahnutie vlajok IIHF a šampionátu z tých miest v Rige, kde boli zástavy vymenené.“

Starosta Rigy na tieto slová reagoval, že radšej stiahne vlajky IIHF, než by mal vrátiť tú bieloruskú. „Každý si musí zvoliť stranu: ľudí túžiacich po slobode alebo krvavého diktátora. My sme sa rozhodli pre odstránenie vlajok IIHF,“ vrátil Stakis úder Faselovi.