O priamy postup prišli po nezvládnutom nedeľnom zápase so Srbskom (1:2), po záverečnom dueli kvalifikačnej J-skupiny sa však opäť hovorilo aj o marcovom vzájomnom stretnutí v Belehrade. V ňom strelil Cristiano Ronaldo za stavu 2:2 regulárny gól, ten však arbitri nevideli. Ako je známe, v kvalifikácii MS nie je k dispozícii videorozhodca, ktorý by Ronaldov zásah určite potvrdil.

Srbi prehrávali v Lisabone po chybe ich obrancu, skóre otvoril Renato Sanches. V 33. minúte však vyrovnal Dušan Tadič strelou z hranice šestnástky a v 90. minúte rozhodol hlavičkou striedajúci Aleksandar Mitrovič. "Hráči vedia, že vždy hráme na víťazstvo a ofenzívne, no nie vždy to ide tak, ako by ste chceli. Zodpovednosť za túto prehru však beriem na seba," povedal tréner Portugalska Fernando Santos pre miestnu televíziu.

O tri minúty neskôr po góle Mitroviča mohol Ronaldo vyrovnať, keď sa ocitol vo veľkej príležitosti, ale prestrelil bránu. V tejto situácii však mohol voliť aj prihrávku a po nepresnom pokuse vyvolal hnev domácich fanúšikov na tribúnach. Tréner Santos po zápase kritizoval svoje hviezdy a hoci nikoho nemenoval, portugalské médiá uviedli, že útok smeroval najmä na Ronalda, s ktorým mal Santos údajne po zápase výmenu názorov. "Je pravda, že Srbsko bolo lepšie. Snažili sme sa, veľmi dobre sme vstúpili do zápasu, vytvorili si tlak a dali gól. Neskôr sme boli častejšie bez lopty, v defenzíve sme stáli a mali sme problémy dostať sa bližšie k bráne súpera. V našej DNA máme napísané, že máme radi loptu a hráme s ňou, ale teraz to robil iba Bernardo Silva. Boli sme vystrašení a nervózni. Ale tento tím má všetko, čo potrebuje na to, aby zvládol baráž a my budeme v Katare. Všetci vieme, že teraz sme neurobili to, čo sme mali, ale dostaneme sa tam," verí Santos.

V závere zápasu po centri do šestnástky spadol Ronaldo po vzdušnom súboji na zem. Nasledovali reklamácie domácich, podľa nich bol útočník Manchestru United faulovaný a mal sa pískať pokutový kop. Arbitri ho však nenariadili a situáciu nemohol preskúmať ani VAR. Ten nebol k dispozícii ani v marci v Belehrade, keď dal Ronaldo regulárny gól. Santos už vtedy upozorňoval: "Povedal som rozhodcom, so všetkou úctou, že je neprijateľné hrať kvalifikačné zápasy o postup na MS bez VAR."

Pre Ronalda to nebolo po prvý raz, keď doplatil na absenciu videotechnológie. Pred troma rokmi pri debute v drese Juventusu Turín v zápase Ligy majstrov s Valenciou videl červenú kartu po tom, ako sa zdalo, že súpera vyťahal za vlasy. O týždeň neskôr UEFA oznámila zavedenie VAR v súťaži.

Srbi po záverečnom hvizde ešte dlho oslavovali postup. "Odkedy prišiel tréner Stojkovič, vrátil sa nám úsmev. Hráme krásny futbal, ukázali sme to aj teraz. Verili sme, že môžeme prísť do Portugalska a vyhrať. Každý, kto nosí tento dres a kto je občanom tejto krajiny, by mal byť šťastný a hrdý," vyznal sa kapitán Tadič pre portál danas.rs.

Hostia sa v zápase držali svojho plánu. A to aj vtedy, keď sa Portugalci ujali vedenia. Stojkovičovi zverenci ani potom nepanikárili. Vrátili sa do hry a napokon mohli oslavovať postup. "Začali sme zle, ale to nás nezastavilo. Rozprávali sme sa už pred zápasom, že keby sa náhodou udial takýto scenár, musíme zostať pokojní, aby sme dokázali kontrolovať loptu a prevýšiť Portugalčanov. A tak to aj bolo. Je to veľkolepé víťazstvo," dodal srbský stredopoliar.

Tadič verí, že toto je iba začiatok skvelej éry srbského futbalu: "Veľmi sa teším, pretože sme si povedali, že sa na MS a aj na ME musíme dostať. Dúfam, že pán Stojkovič zostane dlho pri reprezentácii a Srbsko sa kvalifikuje na každý turnaj."